Category Archives: Culture

Ihmisten johtaminen on lastenleikkiä

Ei ihmisten johtaminen ole vaikeaa. Päinvastoin. Se on lastenleikkiä. Ainakin teoriassa. Pohdiskelin aihetta varsin syvällisesti n. kymmenen vuotta sitten. Olen myös lukenut yhden rekkalastillisen verran kirjoja strategioista ja johtamisesta. Roskaa suurin osa. Ei erityisen hyödyllisiä tietyn annosmäärän jälkeen ja viihteellisyydessäkin jäävät reippaasti Tex Willerille. Jos asiat yksinkertaistaa sellaiseksi kuin ne usein ovat, niistä on vaikea kirjoittaa pitkiä ja puuduttavia kirjoja. Saati sitten rakentaa yksinkertaisten ajatusten ympärille kokonaisia MBA-ohjelmia.

Tämä tekstinpätkä on erityisen relevantti startupkontekstissa, mutta pääosin ajatukset soveltuvat sellaisinaan myös kypsemmän ja isomman yrityksen johtamiskontekstiin. Startupeissa menestys lähtee joka ja ainut kerta liikkeelle porukasta. Siis ihmisistä. Jos perustaja(t) onnistuu hyvin kaikissa rekrytoinneissa ja/tai korjaa rekryvirheet tehokkaasti, on perusteet hyvällä johtamiselle ja menestykselle olemassa. Jos taas rekrytoinnit eivät osu nappiin, tulee ihmisiä, jotka eivät ole motivoituneita tai taitavia tai ovat muuten vaan liian epäyhteensopivia luonteidensa ja arvomaailmansa puolesta, niin mikään määrä hyvää tai erinomaistakaan johtamista ei todennäköisesti korjaa rekrytoinnissa tapahtuneita virheitä kuin marginaalisesti. Koska onnistunut rekrytointi on onnistumisen perusta, on ehkä vähän omituistakin että johtamista käsittelevät kirjat eivät lähde liikkeelle rekrytoinnista. Mitä parempi porukka, sitä vähemmän sitä tarvitsee johtaa.

Jos nyt oletetaan että rekrytoinneissa ollaan onnistuttu hyvin, niin mikä olisi hyvä tapa tätä jengiä sitten johtaa? Johtaminen on alueena laaja ja siitä on helppo kirjoittaa kirjasarjoja. Perustotuus lienee se että johtamaan oppii johtamalla, ja tekemällä ensin virheitä erilaisten persoonallisuuksien kanssa ja havaitsemalla mikä ei ainakaan toimi. Kymmenisen vuotta sitten halusin kuitenkin kiteyttää kolme peukalosääntöä liittyen johtamiseen. Ja näitä peukalosääntöjä olen sitten kymmeniä kertoja jakanut startuppien perustajille ja vähän kokeneemmillekin johtajille vähän anekdootin omaisesti. Ja aina erityisesti silloin kun joku on ottanut esille MBA -ohjelman (jota pääosin pidän hyödyttömänä yrittäjille, tai en ainakaan investoinnin arvoisena) tai halunsa lukea lisää johtajuudesta. Tässä ne kolme peukalosääntöä tulevat.

1. Kuuntele.

Ihmiset yleisesti ja kollegat ja alaiset erityisesti haluavat jakaa omia ajatuksiaan ja tulla kuulluksi. Johtajan oven ja mielen tulee aina olla avoinna. Ei siis niin että ovi fyysisesti ikäänkuin olisi auki, mutta tosiasiallisesti yksikään alainen ei halua tulla kertomaan omia ajatuksiaan, koska tietää keskustelusession melko nopeasti kääntyvän monologimaiseksi saarnaksi. Kuuntele.

Yksi johtajan keskeisiä tehtäviä on priorisoida asioita ja auttaa muita priorisoimaan ja saamaan kaikkein tärkeimpiä asioita valmiiksi oikea-aikaisesti. Tehtävä toisinaan muistuttaa vähän lennonjohtajana toimimista. Ei jokaiselle koneelle tule eikä pidä antaa laskeutumislupaa sitä pyydettäessä, mutta kutsuun on vastattava heti ja sovittava järjestysnumero milloin asiaan palataan, ja palattava silloin kun on sovittu.

Joskus on tietysti menossa joku luova sessio tai työpaja, jolloin pomon on hetkellisesti kenties syytä rajoittaa puheille pääsyä lähes kokonaan.

2. Pidä aina lupauksesi. Lupaa paljon.

Kuulostaa yksinkertaiselta, mutta on oikeasti hiton vaikeaa. Toimitusjohtajalla on ainutlaatuinen mahdollisuus määrittää yhtiön tekemisen tahti esimerkkiä näyttämällä. Hänellä on mahdollisuus auttaa kollegoitaan, perustajia ja johtoryhmän jäseniä suoriutumaan paremmin heidän tehtävistään.

Tuskin missään muussa positiossa on yhtä helppoa keksiä mahdollisuuksia auttaa muita ihmisiä lähes päivittäin ja tekemisen ja oman esimerkin kautta rakentaa korkea työmoraali. Vitsi on siinä että pyrkii selkeästi aina lupaamaan selkeitä aikaan sidottuja tuloksia ja pitää lupauksensa aina. Se on hyvin vaikeaa.

3. Arvosta alaisiasi.

Yksikään kasa rahaa, optioita tai osakkeita ei liikuta ihmisiä tiettyyn suuntaan yhtä tehokkaasti ja yhtä edullisesti kuin ihmisten sisältä lähtevä halu seurata johtajaa. Tarvitaan luottamusta ja molemminpuolista arvostusta. Jos arvostat ihmisiä, jotka työskentelevät sinulle ja kanssasi, osoita se heille mahdollisimman usein, niin he kyllä hyppäävät kanssasi kuraojaan kun se hetki tulee.

Kolikon kääntöpuoli on se että jos et kykene arvostamaan alaistasi, niin anna hänelle välittömästi kenkää (pätee erityisesti startupeissa). Isommissa firmoissa lienee joskus mahdollista löytää joku sopivampi positio, startupeissa tätä mahdollisuutta ei juuri koskaan ole. Kun arvostus ja luottamus loppuu, tehokkaalta tekemiseltä on pohja pudonnut pois. Kannattaa minimoida vahingot.

Väitteeni siis oli että ihmisten johtaminen on verraten helppoa teoriassa. Kuuntele. Tee aina se mitä lupaat. Arvosta. Pelkästään näiden fundamentaalisten luottamusta rakentavien asioiden noudattaminen käytännössä konsistentisti on erittäin vaikeaa. Mutta aina kannattaa yrittää. 🙂

P.S.

Tämä on vielä raakatekstin tasolla, mutta venäytin peukaloni sunnuntaina ja sen parantuminen saattaa kestää kuukausia, joten ajattelin että pistetään pihalle nyt … vaikka sitten pahasti keskeneräisenä. Toivottavasti herättää ajatuksia.

Culture First, Product Second

A few weeks ago I keynoted the Founder Institute’s opening session in Finland. A successful serial entrepreneur Sami Inkinen, a co-founder of Trulia, talked about the culture. Sami asked a great question from the audience: “Which one is more important: building a great culture or shipping your first product?” The majority chose shipping the product over the culture.

This, however counter intuitive it may sound, is the wrong answer. As I had a related  unpublished story waiting in my drawer, I chose to publish it.

The most important thing in any startup is its culture and the people who live and breathe that unique culture. Building a successful startup is always about creating a high performance team with attitude, commitment and passion. A high performance individual you see often while a high performance team that works efficiently together and is committed – that’s a rare thing. This part of the puzzle is very tough to get right the first time (or second time …) and usually requires iteration (i.e. firing people) which can be very painful and hard.

I wish I were more clairvoyant on this all important aspect but so far my experience is that you only see if a team works or not when they are in a knee-deep shit – as it is easier to be excited and high performing in the very beginning of a journey or when the times are good.    

Naturally being exceptionally good at hiring goes a long way.

The product comes second. Entrepreneurs need to define their minimum viable product (“MVP”) and choose a launch angle out of many possibilities.

Defining an MVP is hard, as for any given higher level product concept, you can easily choose dozens of different MVPs to test the product concept, and thus false positives or false negatives are a real issue – and fully dependent on your ability to see and guess the most relevant MVP for a given product concept in a given test market.

When the core team is in place and an MVP is out from the oven and exposed to the market, it is the right time to raise funding. This is the natural order, not the other way around where a skeleton team with key roles missing tries to raise funding with a set of PowerPoint slides.

Too many startups are wasting their own and angels and VCs valuable time in chasing funding when they are not yet fundable.

To summarize:

  1. First, build a great culture and hire the core team that is not only highly capable but positively contributes to your startup’s culture. Companies stay alive, fly or die because of their culture.
  2. Second, build a minimum viable product to test your assumptions. Do understand that from the very same product concept a number of different MVPs can be built. Some are better guesses than others. 
  3. Third, raise seed funding at the stage when you have core team in place and MVP ready to rock.

You can reach me at mika (at) marjalaakso (dot) com.

Why Will Finland Fail?

“To understand your customers, get out of the building says Steve Blank. Mika Marjalaakso says that to find a big problem and understand customers, get out of Finland.wink

A week ago or so I had a really good discussion thread on my personal Facebook page about why Helsinki and Finland as a whole suck as a location for most startups, and what should be done to increase our chances for success. Don’t get me wrong. I LOVE startups but I “HATE” the hype. I do get it that to drive things forward and inspire people hype is a vital element.

I personally think – may be I am old or something – that it is better to say MY AIM IS to become the King of Norway instead of saying I AM the King of Norway. So, whenever anyone says (i.e. claims) that Finland or Helsinki is something that it clearly is not – that doesn’t inspire me because it is not a fact but a reality distortion of grand scale.

This is my list of three reasons why I believe Helsinki will never become the #1 startup hub in the world.

There are A,B, and C startups. A will be successful without any accelerators. They are the best of the best. B are good guys that some coaching in some cases might help a bit. C will fail anyway no matter what you do.

1. A good place to set up a business is a place where you have lot of customers who can buy your products, and you can be close to them to make sure that you are solving THEIR problems.

2. A good place for a startup is place where you are close to an epicenter of an existing or emerging ecosystem and its dominant players … and the cutting-edge, close to guys who will buy your company unless it becomes a really big.

3. A good place for a startup is a place with enthusiastic consumers and companies that are more looking at the positive side what a new product can bring to their lives and businesses and less worried about what can go wrong.

Abundance of capital is not that harmful either.

The above three reasons are not that important if your product can fully be distributed digitally, i.e. games. Many big problems, however, are far away and it is difficult to fully grasp them from Finland – you got to be there, not here.

So, I do believe that Finland can become one of the leading locations for startups in Europe for the B class, but it is extremely difficult to find reasoning why the A class would come here. We are still only five million people, far from big markets and the whole EU is a declining continent. Finland always do well in all kinds of nonsense competitions – and politicians just love that – but still nobody does direct investments here – if it would make sense, they probably would.

Is there anything we could and should do?

To summarize the three big ideas from my Facebook post comments:

  1. Finland can’t copy the Israeli model which is working due to very unique history and close ties.
  2. There are hundreds of wannabe Silicon Valleys, but there is only one Silicon Valley.
  3. Our neighborhood is pretty amazing, three neighboring countries, Finland, Russia and China.

So, instead of west we should look into east. Politicians should take immediate and drastic measures to build strong ties with China and Russia, and make it ridiculously easy for the best minds in Russia and China to relocate to Finland, enjoy our excellent infrastructure and thousands of lakes. For Finland’s future, this is more important than investing in those unemployed people that don’t like to work.

Finns are traditionally at their best when put against the wall. The world is at war. Nations are fighting over scarce natural resources and control over various ecosystems that control value creation, and most importantly value capture for a nation. Our Welfare State in its current form is unsustainable. I have coined up a new term – the Entrepreneurial State – which means a dream state where majority of citizens understands how value at the national level is created, and the underlying legal and moral framework that offers strong incentives for each citizen to create value. This doesn’t mean there wouldn’t be social security at all but too much social security seems to kill motivation for a way too many.

To summarize the primary ways how value at the national level is created:

  1. You sell your unique resources (e.g. oil, salmon) to other nations.
  2. You steal from other nations or borrow money but never pay back.
  3. You have competitive companies that export products to other nations.

Clearly Finns can’t create value through the first two options. So, our only and last hope is to build companies that are globally competitive. That’s our only option. We have a great infrastucture, skilled and educated workforce, beautiful nature etc. – these, however, itself don’t create any f***ing value. But, they can be leveraged to build great companies, to lure tens of thousands of Chinese and Russian people to move over here, and perhaps with the value arising from these companies we can better support our aging people.

Let’s open our borders for skilled Chinese, Russian, Brasilian immigrants to help us understand what are the big problems out there and build great companies here to address these problems, and win rather in direct investments and lose on these plethora of non-meaningful statistic competitions.

I believe Finland could prevail but there are too few smart politicians who could quickly drive through the required unpopular changes, many of which go against the social democratic agenda. Why not to start right away from simple, concrete things.  Things like making it easier for skilled foreigners to come over, get a working visa and set up a business. Things like making it easy for our expats to move back and get a citizenship for their spouses. Little things, every day, right now.

Nokia Startups Mistake #5 – High Burn Rate

“High burn rate will kill Nokia-based startups in numbers.” says the Tough Love Angel. 

This is part of my Nokia Startups Mistakes series. For a backgrounder, please read the introduction. I suggest you also read my previous post about the culture as the poor culture is the root cause for high burn rate, but it is the high burn rate that eats your cash and kills you, not the culture itself.

High burn rate in a startup equals increased requirements for external funding and shortened runway to reach either profitability or critical milestones for the next funding round. I have seen catastrophic burn rates in many Nokia-based startups.

This problem starts with people who are used to pay a lot even for mediocre services as they have had the money in the budget.  And people who also don’t have much clue on how to be frugal and run a lean startup. Other contributing factors are “easy” money from Nokia combined with easy public funding leverage from Tekes, and the share ignorance how detrimental high salaries and premature scaling can be for a startup and its culture.

Just to make sure everyone understands it. The key factors that cause high burn rate:

  1. Premature scaling. A seed stage startup is three to five persons, NOT 10 or 20. Hold your horses and don’t scale up until you have established the product/market fit.
  2. High salaries. In a pre-revenue startup, salaries should be low, preferably in the range between 2000-4000€/month for co-founders, with no relation whatsoever to previous salaries paid at Nokia.

My advice this time is dead simple.

Be lean, my friend!

I hope you will enjoy this series, the thoughts it provokes, and the discussion it triggers. Please do participate to the discussion by sharing your own angle and experiences on this topic, or commenting on something, anything on this post. The preferred place for discussion is the Facebook page at https://www.facebook.com/ToughLoveAngel.

If you would like to get notified of a new post, please follow me on Twitter, and subscribe to the blog and its Facebook page.